Il naît le 14 juillet 1919 à Parme en Italie. Ses parents sont exportateurs. En 1927, ils quittent l'Italie pour s'installer à Paris. Le petit Lino à huit ans. Il fréquente l'école du quartier, mais son tempérament bagarreur se révèle déjà et il est renvoyé à sa famille. Il n'est d'ailleurs pas fait pour les études et, très jeune, se trouve lancé dans la vie, exerçant successivement des métiers provisoires. Il débute comme groom, essaie la mécanique, se fait représentant de commerce, puis employé de bureau.
Mais c'est finalement dans une activité plus accordée à son caractère et à son tempérament qu'il semble trouver sa voie : lutteur professionnel. En 1950, il est champion d'Europe de lutte. Il brigue d'autres lauriers, quand un accident survenu au cours d'un combat l'oblige à quitter le ring. Le milieu du sport l'a conquis.
C'est là que le regretté Jacques Becker le remarque et lui propose d'emblée un rôle de premier plan dans le film qu'il prépare alors, Touchez pas au grisbi, le rôle d'Angelo, un chef de gang qu'une lutte sans merci oppose aux personnages incarnés par Jean Gabin et René Dary. Sous le double parrainage du film policier et de Jean Gabin, Lino Ventura s'engage alors dans une carrière pleine de films à succès, révélant parfois que ses gros bras cachent une fantaisie et un humour bien à lui. Un coeur tendre aussi, car Lino Ventura est, on le sait, défenseur des enfants handicapés et animateur principal des campagnes "Perce-Neige".

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